Possono afferrare le cose come se fossero vivi

Per molte persone i ragni sono creature spaventose anche quando non sono reali. Questa volta, però, gli scienziati hanno fatto qualcosa di un po’ più singolare: hanno usato dei veri ragni morti e li hanno fatti muovere con l’aiuto della tecnologia.

È quello che hanno sperimentato gli ingegneri meccanici della Rice University. Come qui riportato, hanno chiamato questa specie di zombie “necrobot” che possono essere utilizzati come pinze meccaniche.

Nelle tecniche che ispirano alla biologia, i progettisti prendono spunto dalla forma fisica di un animale e la applicano a sistemi tecnologici intricati. Elementi biologici vivi o attivi costituiscono la base dei sistemi bioibridi, che richiedono una manutenzione attenta e accurata.

La Rice University ha fatto un ulteriore passo avanti introducendo il campo della “necrobotica”, che impiega materiali biotici come componenti robotici, in questo caso ragni morti.

A differenza della plastica, dei metalli e dell’elettronica, il laboratorio del team si concentra sui sistemi robotici meno rigidi, che spesso incorporano materiali non convenzionali, come spiega il coautore della ricerca Daniel Preston.

“Il ragno rientra in questa linea di ricerca”, ha affermato. “È qualcosa che non è stato usato prima, ma che ha un grande potenziale”.

Ha osservato che il corpo di un ragno morto è la struttura ideale per piccole pinze naturali, perché i ragni utilizzano l’idraulica per muovere gli arti, a differenza delle persone e di altri mammiferi che sincronizzano muscoli opposti.

Hanno solo muscoli flessori, che permettono loro di curvare le zampe verso l’interno, mentre la pressione idraulica viene utilizzata per estenderle verso l’esterno. Inoltre, i ragni possono regolare separatamente ogni arto grazie a valvole interne alla camera idraulica.

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Una volta morti, non possono più pressurizzare attivamente il loro corpo e quindi si raggomitolano: i ricercatori hanno scoperto come sfruttare questo processo.

necrobot
Il processo di trasformazione. Immagine del Laboratorio di innovazione di Preston

Con un ago e della supercolla, i ricercatori hanno attaccato la pinza alla camera idraulica dei ragni. L’altra estremità dell’ago è stata collegata a una siringa portatile o a uno dei banchi di prova del laboratorio. Una modesta quantità di aria è stata erogata come risultato, attivando quasi immediatamente le zampe. Di conseguenza, sono stati in grado di manipolare simultaneamente tutte le zampe del ragno.

Il team ha scelto di utilizzare ragni lupo e i test hanno rivelato che sono in grado di sollevare più del 130% del proprio peso corporeo. Le pinze sono state utilizzate per sollevare un altro ragno, spostare oggetti e persino azionare un circuito stampato.

Inoltre, hanno scoperto che il necrobot ha potuto sostenere circa 1.000 cicli di apertura e chiusura prima di mostrare sintomi di usura.

“Potremmo occuparci di molte attività di prelevamento e spostamento, di attività ripetitive come lo smistamento o lo spostamento di oggetti su scale ridotte, e forse anche di attività come l’assemblaggio di microelettronica”, ha spiegato Preston.

Dato che gli insetti più piccoli sono naturalmente camuffati, l’utilizzo di necrobot per catturarli in natura è un altro possibile impiego.

La sostenibilità è un altro motivo. “I ragni stessi sono biodegradabili”, ha spiegato Preston. “Così non introduciamo un grande flusso di rifiuti, che può essere un problema con i componenti più tradizionali”.

Mescolare biologia e tecnologia potrebbe portare a scenari più spaventosi, anche se potrebbe essere utile e sostenibile. Se pensate che un ragno o una qualsiasi creatura orribile possa essere trasformata in una sorta di cyborg pronto a inseguirvi o a spiarvi, sembra più spaventoso di un classico robot. Immaginate gli esseri umani trasformati in zombie grazie alla tecnologia. Ci sarebbero questioni etiche e conseguenze più pericolose difficili da gestire.

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A volte il prezzo per la sostenibilità sembra condurci più verso il grottesco che verso qualcosa di effettivamente soddisfacente.